À la recherche du dram parfait sur Islay

Le whisky et moi avons connu des débuts difficiles. La première fois que j'ai essayé, c'était au collège. Cela avait le goût du carburant pour fusée. Je ne l'ai bu que lorsque je n'avais pas d'autre choix - et j'ai noyé le peu que j'ai versé dans mon verre sous une tonne de Coca-Cola.

Ensuite, j'ai rencontré mon ami Dan, dont la collection à la maison de divers Scotchs et whiskies rivalisait avec tous les bars que je connaissais. Lui et Choun, le directeur de la Rye House à New York, m'ont lentement fait connaître le monde du whisky. De doux à fumé à lourd à tourbé, je dois tout goûter.

Je suis passé de whisky hater à amant, et j'ai vite compris que rien ne me plaisait plus que les whiskies fumés et tourbés de l'île écossaise d'Islay. J'ai fini par aimer leur odeur de feu de camp et leur forte morsure à la fin.

Le mois dernier, j'ai enfin eu la chance de rendre visite à Islay avec Sean, mon autre ami whiskyphile. Située au large de la côte ouest de l'Écosse, Islay est une grande île battue par la mer, le vent et la pluie. (Le temps est si mauvais que les avions ne peuvent pas atterrir assez souvent pour que le transporteur de l'île, FlyBe, soit surnommé «FlyMaybe».)

Lorsque mon ami Sean et moi-même, passionnés de whisky, avons pris l'avion pour l'île, j'ai regardé ma fenêtre avec joie. J'étais enfin dans la terre promise du buveur de whisky et c'était magnifique. À travers la couverture nuageuse, je pouvais voir une vaste île verte avec des rivages rocheux, des fermes sans fin, des moutons au pâturage et des collines onduleuses parsemées de petites maisons en pierre. La terre semblait pastorale et indomptée. Il est difficile d’imaginer qu’une si grande partie du whisky mondial soit originaire d’ici.

Le whisky a une longue histoire sur Islay. C'est fait là depuis le 16th siècle - d’abord dans la cour arrière, puis à partir du 19th siècle, dans les grandes distilleries. Au fil des ans, le whisky de l'île est devenu une spécialité et a été utilisé pour aromatiser de nombreux autres mélanges sur le continent. Ce n'est qu'au début des années 2000 que le whisky Islay est devenu mondialement célèbre. L'île produit principalement du scotch single malt, ce qui signifie qu'elles n'utilisent qu'un seul type de grain (l'orge).

Sean et moi avons visité sept des huit distilleries de l'île (désolé, Coal Ila, à la prochaine!). Nous avons commencé notre première journée à Bowmore (le favori de Sean), célèbre pour ses whiskies légèrement tourbés. Bowmore a été fondée en 1779 et est l’une des plus anciennes et des plus grandes distilleries de l’île, produisant 1,5 million de litres par an. Situés sur les rives du Loch Indaal dans la ville qui porte son nom, les bâtiments peints en blanc derrière les murs de Bowmore lui donnaient l’apparence d’une usine et non plus d’un complexe de logements. (Toutes les distilleries sauf une sont situées près de l'eau, car il était plus facile de s'approvisionner dans et hors des baies que par voie terrestre.)

Au cours de notre tournée, nous nous sommes beaucoup concentrés sur la production de whisky, en apprenant les tenants et les aboutissants de sa fabrication. C'est un processus simple: vous devez d'abord prendre de l'orge, le faire tremper pendant 2-3 jours dans de l'eau tiède, puis l'étaler sur le sol de la malterie et le retourner régulièrement pour le maintenir à une température constante. Ces jours-ci, seuls Bowmore et Laphroaig font leurs propres maltages, bien qu'ils ne produisent qu'une fraction de ce dont ils ont besoin (l'habitude de rendre les touristes heureux, je suppose); la plupart du malt et du fumage - pour toutes les distilleries de l'île - est effectué dans une grande usine de Port Ellen ou sur le continent.

Après le maltage, l'orge est ensuite fumée dans de la tourbe, un combustible terreux provenant des tourbières qui recouvrent l'île. C’est ce processus qui donne au whisky le goût qui a rendu Islay célèbre. Après cela, il est fermenté, distillé, puis mis en fûts, où il vieillit.

En Écosse, la plupart des distilleries réutilisent des fûts de bourbon américain ou de sherry espagnol (certaines utilisent du chêne français, mais c'est très rare). Selon la loi, le whisky écossais doit être fabriqué en chêne non vierge - ils ne peuvent pas fabriquer leurs propres fûts. Ce n'est pas du scotch s'il est fabriqué autrement! C'est dans ces fûts que les saveurs du whisky se mélangent au bois pour devenir ce qu'elles sont. Plus l'alcool reste longtemps, plus il devient lisse et adoucissant. (Donc, si vous aimez un vrai whisky fumé et tourbé, prenez-en un jeune!) Contrairement au vin, qui continue de changer avec l'âge, une fois que le whisky est sorti du baril, sa maturation est terminée.

Le clou de notre voyage à Bowmore a été lorsque le préposé nous a laissé mettre notre propre whisky en bouteille directement du tonneau! Permettez-moi de vous présenter le rebelle nomade:

Après Bowmore (et une promenade rapide en ville), nous sommes allés à Bunnahabhain. Situé tout à fait au bout de l’île, son emplacement éloigné lui offrait l’occasion de parcourir le trajet le plus pittoresque: à travers l’île, puis sur une petite route, avec à votre droite la mer et les montagnes de l’île voisine du Jura. terres agricoles à votre gauche.

Ressemblant à une ancienne usine industrielle avec de longs entrepôts sur une côte rocheuse, Bunnahabhain produit l'essentiel de sa production hors de l'île. Après une courte visite très décevante, notre guide nous a emmenés pour une dégustation, où il a sauté de sa coquille et nous a raconté une histoire animée des whiskies que nous essayions. (Dans l’ensemble, c’était ma distillerie la moins préférée que j’ai visitée, bien que j’ai adoré leurs produits.)

Le deuxième jour, nous avons visité les trois distilleries les plus célèbres de l'île: Laphroaig, Ardbeg et Lagavulin.

Laphroaig est assis sur une belle crique large et rocheuse qui s'ouvre sur la mer. L'odeur de sel et de mer emplit l'air, luttant pour contrôler l'odeur de tourbe de la distillerie. La distillerie de Laphroaig est considérée comme l’un des plus beaux, avec ses petits bâtiments historiques, son nom en lettres géantes placé sur le mur extérieur qui fait face à la baie et un certain nombre de points de vue sur la baie, où vous pourrez vous asseoir et profiter ou trois. Le point culminant ici était de voir le processus de maltage en cours, ainsi que le feu de tourbe et la fumée qui remplissait le four.

À Ardbeg, nous avons déjeuné avant de rejoindre notre guide, Paul. «Vous en avez probablement déjà vu beaucoup maintenant, hein? Je vais simplement vous montrer ce qui différencie Ardbeg et nous ne ferons que boire », a-t-il déclaré en prenant deux bouteilles pour la tournée. «Au cas où tu aurais soif!» Ajouta-t-il sournoisement. (Nous avons soif!)

Paul nous a brièvement fait visiter les installations, en soulignant leurs anciennes cuves à mash et leur procédé de distillation, qui produisent de l'alcool à 62-75% d'alcool par volume (ABV). Ensuite, nous avons visité les lieux, émerveillés par les vieux fûts et les bâtiments originaux encore en usage, avant de regagner la maison principale. Ardbeg est en retrait de la route et semble occuper un pâté de maisons avec ses grands entrepôts blancs. De retour à la salle de dégustation, Paul nous a laissé goûter à de nombreuses marques célèbres d’Ardbeg, ainsi qu’à des mélanges spéciaux réservés aux distilleries qui n’ont été retrouvés nulle part ailleurs, ne semblant jamais se soucier du fait que nous ne cessions de glisser dans nos demandes pour les produits les plus difficiles à trouver.

Nous avons parlé avec Paul pendant longtemps. Comme la plupart des gens que nous avons rencontrés, il avait grandi sur l'île, s'était éloigné puis était revenu. «La vie en ville était trop occupée pour moi», a-t-il déclaré. Comme la plupart de ses amis, il a trouvé un travail dans une distillerie. Contrairement à la plupart de ses amis, cependant, il aimé whisky. Un nombre étonnamment élevé de jeunes à qui nous avons parlé n'aimaient pas beaucoup le scotch («c'est ce que mon grand-père boit»), mais Paul était un grand fan et connaissait bien l'esprit.

Après avoir souhaité au revoir à Paul, nous sommes sortis d’Ardbeg et nous sommes dirigés vers notre dernière étape de la journée, Lagavulin. Avec beaucoup de temps avant notre visite, nous avons marché lentement sur le chemin entre les distilleries, admirés par toutes les vaches et tous les moutons sur les collines rocheuses et verdoyantes qui roulaient sur l’île, puis avons dormi quelques minutes sur l’un des bancs qui s’alignaient le chemin. Je ne peux que vous recommander assez de suivre ce chemin de distillerie en distillerie.

Le dernier jour, Sean et moi avons visité Bruichladdich et Kilchoman. Commençant tôt à Bruichladdich (qui avait été fermée pendant des décennies avant la réouverture de deux investisseurs privés en 2000), notre guide Jenn nous a expliqué le grand tour et l’histoire du lieu. Les terrains sont pour la plupart des bâtiments industriels blancs dans un petit complexe, mais en arrivant nous avons été frappés par la cour pavée (parking). C'était une belle entrée qui rappelait le passé. Elle a mis sept types de whisky devant nous, même si je devais boire la majeure partie de Sean aussi parce qu'il conduisait.

À Kilchoman, la visite devient floue, après avoir tant bu à Bruichladdich. Notre tournée a été rapide dans la distillerie, puis nous avons essayé quelques-unes des marques. Je ne me souviens pas lesquels, car je les ai surtout refusés, car je ne voulais pas être trop saoul trop tôt!

Après un petit déjeuner rapide et le dernier drame avant de dire adieu à Sean, je suis monté à bord du ferry pour Glasgow et je me suis rapidement endormi dans une brume heureuse, provoquée par le whisky, avec un grand sourire. Des gens sympathiques avec leur charme de petite ville au beau paysage, aux distilleries et à l’air marin, Islay était une île de rêves. J'étais allé sur la terre promise de mon alcoolique et c'était tout ce que j'avais imaginé.

(La prochaine fois, je passerai plus de temps à l'extérieur à apprécier le paysage et à faire de la randonnée avec ce whisky!)

Contenu:

Logistique

Si vous allez à Islay, vous pouvez vous y rendre en avion deux fois par jour au départ de Glasgow avec FlyBe ou via le combo ferry / bus au départ de Glasgow.

Pour les repas, j'ai aimé Yan's Kitchen, Lochindaal (les meilleurs fruits de mer de l'île), le café d'Ardbeg, le Bridgend Hotel et le Harbour Inn.

Les hébergements consistent principalement en de jolies petites fermes transformées en gîtes. Ils sont super cool et démodé. Il y a aussi une auberge HI sur l'île (qui est l'option la moins chère).

Whiskies recommandés

  • Bowmore 13 - Joli goût de fumée avec une finale puissante. Un de mes favoris.
  • Bowmore 18 (fût de xérès) - Saveur douce et fruitée.
  • Bowmore 25 (tonneau de vin) - lisse, avec une finale tourbée.
  • Laphroaig 21 - Doux, léger sur la palette.
  • Laphroaig Cask Force 16 Year - Vraiment fort, très savoureux. Emballe un coup de poing.
  • Ardbeg Supernova - Très fort avec une bonne finition tourbée.
  • Lagavulin Double Matured Distiller's Edition - Délicieux!
  • Lagavulin 8 - Très fort goût de fumée et de tourbe. Goût comme un feu de camp. Un de mes favoris.
  • Lagavulin 18 - Doux, avec un arôme plus subtil.
  • Bruichladdich 1989 - Doux, avec une saveur douce subtile.
  • Bruichladdich 2003 - Vraiment fort, saveur puissante.
  • Kilchoman Machir Bay - Excellent scotch lisse, avec une finition tourbée subtile.

Remarque: Visit Islay a fourni la voiture et le logement (Sosie et Rosemary de Persabus étaient des hôtes incroyables. Don prépare un petit déjeuner médiocre!). Ils m'ont également mis en contact avec des distilleries afin que je puisse obtenir des visites en coulisse de cette aventure. article. Les repas, les vols et le transport aller-retour vers l'île, ainsi que tout le whisky que j'ai acheté, étaient à mes propres frais.

Voici un lien vers l'article de Sean à propos de notre voyage aussi!

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